De zaak

Foto: Sam Rentmeester

Foto: Sam Rentmeester

Wat is het ergste dat mij kan gebeuren? Met die gedachte in zijn achterhoofd trok Jan-Jaap Koppert in januari 1996 de stoute schoenen aan en begon zijn bedrijf Advanced Lightweight Engineering. Achttien jaar later heeft zijn ‘tent’ een geschatte waarde van vijftig miljoen euro en zit Koppert vol verhalen en anekdotes.

Vraag Jan-Jaap Koppert te vertellen over de totstandkoming en ontwikkeling van zijn bedrijf Advanced Lightweight Engineering (ALE) en je kunt achteroverleunen. Van de jaren op de materialenafdeling van de faculteit Luchtvaart- en Ruimtevaarttechniek, zit hij zo op de slechte arbeidsmarkt waar hij als net-afgestudeerde op terecht kwam midden jaren negentig. Niet op zijn plaats bij een organisatieadviesbureau, vroeg hij zich af of hij dan toch zijn eigen bedrijf moest beginnen, in de composieten natuurlijk. “Ik had geen hypotheek, geen kinderen. Ik dacht: wat is het ergste dat mij kan gebeuren? En dus deed ik het.”

Koppert schreef een ‘bedrijfsplannetje’ en ging op zoek naar geld. Bij banken kreeg hij nul op het rekest, maar hij kreeg veertigduizend euro los bij mensen die hem begrepen, ondernemers. Deze zes mannen coachten hem en leenden hem hun netwerken. Koppert gaf zichzelf een jaar. “Daarna zou ik keihard de balans opmaken.”

Koppert was net begonnen, toen hij werd gevraagd om naar een scheepswerf te komen. Daar was een luxueus jacht van vijftig meter lang in aanbouw. “De opdrachtgever wilde er negentig kilometer per uur mee kunnen varen, ongekend hard. De romp was al klaar, helemaal van staal. Het lagere gewicht, moest uit het interieur komen. We hebben composieten vloeren en wanden gemaakt. Daarmee kon het jacht de gewenste snelheid halen.”

Een deel van ALE is een ingenieursbureau gespecialiseerd in composieten. Koppert en zijn twintig medewerkers werken bijvoorbeeld voor vliegtuigbouwer Airbus aan een manier om onzichtbare schade aan composieten rompen virtueel zichtbaar te maken. ALE maakte ook auto-onderdelen en een antenne voor op een satelliet. Met dat soort werk verdiende het bedrijf al vanaf het begin geld.

Daarmee kan hij zijn passie financieren: het maken van composieten gewikkelde drukvaten. Die wegen veel minder dan stalen vaten, waardoor bijvoorbeeld auto’s op lpg minder gewicht hoeven mee te slepen en dus zuiniger rijden. De grootste afzetmarkt die Koppert nu voor ogen heeft, is echter die van de landen waar mensen koken op gas uit vaten. “Stalen vaten zijn zwaar, gaan roesten, vergen veel onderhoud en kunnen ontploffen. Wij halen tachtig procent van het gewicht eruit met onze veel veiligere flexibele vaten. Die wikkelen we in twee minuten met onze zelf-ontwikkelde machines.”

Maleisië is het eerste land waar ALE een licentie heeft verkocht. Het Delftse bedrijf vervoerde de wikkelmachines over zee naar Kuala Lumpur. Landen als Brazilië en Rusland moeten snel volgen, als het aan Koppert ligt.

En dan is eindelijk het moment aangebroken waar hij bijna twintig jaar naartoe heeft gewerkt: “Ons ingenieursbureau is eigenlijk een gewone urenfabriek. We verdienen alleen als we werken. Nu gaan we ook geld verdienen als we slapen.”

Naam: Jan-Jaap Koppert
Studie: luchtvaart- en ruimtevaarttechniek
Bedrijf:  Advanced Lightweight Engineering
Opgericht in: 1996
Verkoopt: composieten drukvaten en kennis van materialen
Missie: drukvaten veiliger en lichter maken
Over vijf jaar: zijn ALE composieten drukvaten te koop in vele landen

Blijf op de hoogte van het onderzoek

Ontvang de Delft Integraal nieuwsbrief 4 keer per jaar